對稱的根源?

一組古生物學家報導他們在古老中國岩石中發現一個比五分之一厘米還小的卵形圓塊,認為這是最古老具有鏡面對稱的動物化石。如果這是真實的,這個發現意味著一種新型更單純樣式的雙邊 對稱動物遠祖。但有其他的專家認為這些樣品根本不是化石。


數十年來,古生物學家一直努力追尋所謂寒武紀大爆發(CambrianExplosion)的根源,寒武紀大爆發是指在大約5億4千萬年前多細胞動物如爆炸性的大量出現,現今動物的主要樣貌在此時期出現。一個關鍵問題:動物何時在其身上發展出鏡面對稱與其他的特徵(例如消化道)?這個新研究的作者於2004年6月3日Science 網路板上發表他們的發現,顯示關鍵性的雙邊對稱特徵保存於5億8千萬到6億年前的岩石中,因此用以組裝更複雜身體外貌的基因套件在寒武紀之前就已存在。


這些化石來自中國西南Doushantuo 地層,此地層以保存良好的微海綿及其他簡單動物化石聞名,中國科學院南京地質古生物研究所的陳均遠研究員和他的同事們從沈積物中採集數以千計的樣品。陳均遠將洛杉磯南加大的古生物學家David Bottjer及巴莎迪那市加州理工學院的Eric Davidson組織起來對樣品進行檢視。在9個類似的樣品切片中,他們認定具有雙邊對稱的關鍵特徵,特徵中包括像口、咽頭、腸子的部份;中胚層. 外胚層. 內胚層三層組織結構;腸子兩邊的體腔(coeloms);柔軟外表的凹陷處可能包含感覺器官。研究人員將這個古生物稱為「小春蟲」(Vernanimalcula guizhouena or "small spring animal"),因為Doushantuo 地層是在一次冰河期之後沈積而成。


質疑者有不同的看法,斯德哥爾摩瑞典自然歷史博物館的Stefan Bengtson 說:「這些樣品或許真是化石,但無法由樣品說出太多有關其外形的描述」,舉例來說,Bengtson 懷疑研究者所認為的組織層實際上是薄而成條紋的礦物殼層。不過,華盛頓特區美國國立自然歷史博物館的Doug Erwin也說:「如果真有小春蟲,代表原始雙邊對稱生物比許多研究者之前想像的要小且簡單。」

報導者 -- ERIK STOKSTAD


Two sides. 雙邊對稱生物化石?抑或只是礦物造成的結構? 專家們仍有爭議

CREDIT: J.-Y. CHEN ET AL.

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譯自:Science now,  3 June 2004

 


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