1984年,在南極發現了一顆隕石,命名為ALH84001,它被認為是來自火星。

1993年,Chris Romanek加入研究ALH84001的行動,並且找到疑似火星生命的證據。在更多的 科學家加入研究之後,有了更令人興奮的結果出現。

在隕石的表面縫隙中,發現一種球粒狀的物質,稱為碳酸鹽球粒(carbonate globules)。它們 的直徑只有0.2公釐,大約和一根頭髮一樣粗,主要成分為菱鎂礦,結構和地球上的碳酸鹽質岩 石(石灰岩和大理岩)相似。

地球上的碳酸鹽質岩石大部份由方解石(CaCO3>)或白雲石(Ca,Mg)CO3組成,但是,火星隕石中 的碳酸鹽球粒主要含Mg,只有少量的Fe、Ca和Mg。地球上的碳酸鹽結核外表近似圓形,體積變 化很大,有些要在顯微鏡下才能看見;有些則像個大石頭。在泥狀沈積物中,細菌可以幫助碳酸 鹽質圓形結核的形成。

因為上的碳酸鹽球粒,跟地球上的碳酸鹽質結核,在外形上和化學性質都很類似,所以有一部 份科學家認為:火星上可能有細菌。

在碳酸鹽球粒的外緣,有一圈黑色的環狀物質,大約是頭髮的倍厚。它的主要成分是磁鐵礦和 磁黃鐵礦,其外型、化學性質跟結構都跟地球上的生物源礦物(biominerals)很相近。這黑色的 環狀物質也被視為火星上有生命的證據之一。

生物源礦物在地球上由生物作用形成,構成生物的牙齒、骨骼和外殼,並且可以在微生物體內 進行生化生理的作用,例如:排除有毒物質、參與儲存能量的生化反應、幫助辨別方向。生物死 亡後,這些物質就形成化石,保存下來。

在碳酸鹽球粒中,發現了第三種證據:PAHs (polycyclic aromatic hydrocarbons)。PAHs是多環的 芳香族碳氫化合物,它是建構氨基酸和去氧核醣核酸的基本單位,其重要性讓Chris Romanek稱 之為『生物的指紋』。

有了這麼多證據,是否可以證明火星上確實有生命呢?科學研究並沒有這麼簡單,以上的三點 證據都各有破綻,有一部份的科學家對它們提出質疑。

雖然前述之組織與成分變化顯示,這些碳酸鹽球粒可能為生物作用形成,但是無機作用亦可能 形成這種特徵;而且,在地球上還沒發現礦物成分、組織都和碳酸鹽球粒相同的物質。所以,我 們不能就此下定論,判定火星上有生命存在。

另外,上述所謂黑色環狀物質也有相同的問題。某些無機作用可以產生類似的礦物。值得慶幸 的是,有機作用產生的生物源礦物必須在低溫下生成(攝氏0—100度),而無機作用在高溫下進 行。兩種產物的組織、結構都不相同,而隕石上發現的黑色環狀物質,和有機作用產生的生物源 礦物比較接近。

PAHs的疑點在那裡呢?我們並不能肯定它來自火星。也許是地球上的物質附著到隕石上,也 許這個隕石並非來自火星,這些可能性降低了它的說服力。

以上三種發現都說明火星上可能有生物,但都不能證明火星上的確有生物。現在,我們要做 的,就是到火星上去採樣,帶回火星的岩石,再進一步的研究。在不久前(1997年7月5日), 『火星探路者號』登陸火星,並放出探測車『旅居者號』進行探測及採樣。相信很快會有進一步 的成果出爐,讓我們一起期待吧!

名詞解釋:

菱鎂礦:一種造岩礦物,化學式為MgCO3。

石灰岩:以方解石為主所造成的沈積岩。

大理岩:由石灰岩或白雲岩受變質形成之結晶石灰岩。

方解石:一種主要造岩礦物,化學式為CaCO3。

白雲石:以碳酸鎂鈣為主的一種造岩礦物,其中鈣和鎂原子數比為1:1,化學式為CaMg(CO)2。

磁鐵礦:鐵的氧化礦物,由一原子的二價鐵、兩原子的三價鐵和四個氧原子組成化學式為Fe3O4。

磁黃鐵礦:鐵的硫化礦物之一,鐵和硫的比例在7:8到:1之間,化學式為Fe7S8--FeS。

胺基酸:含有胺基的有機酸,是蛋白質的基本單位。

去氧核醣核酸:全名deoxyribonucleic acid,是一種分子量很大,能自體複製的線型分子,含於 所有活細胞中,是遺傳訊息的物理載體。

連結點:

ALH84001:http://www3.hmc.edu/~clewis/mars/alh84001.htm

火星探測車:

http://nssdc.gsfc.nasa.gov/photo-galleru/Photo Gallery-Mars.html

http://www.discovery.com/area/discoverynews/newsl.html

http://www.abcnews.com/sections/scitech/marsorbust/mars-touchdown.html

參考資料:Romanek,C. (1997) Life on Mars? Clues From a Special Martian Meteorite. Earth in Space, vol.9, No.5, 6--9.


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