火星細菌,是真?是假?

一年多前,火星隕石ALH84001上有疑似微小細菌化石的相關研究首度公開,引起了探索火星 生物的熱潮;然而,有另一批科學家在最近發表研究成果,他們認為,所謂細菌化石只不過是一 種礦物組織而已。

在最近一期的Nature週刊中,John Bradley、Ralph Harvey和Harry McSween發表他們的顯微相 片,他們認為所謂微體化石,只是從下方岩石中延伸出來的狹長礦物,從某些角度看來,這些礦 物很容易被誤認為是細菌化石。

首先提出微體化石說法的科學家們(David,McKay等人),則要捍衛他們的主張,他們表 示,他們知道有這些礦物組織存在,但那並非他們所說的微體化石。這樣的爭論已引起其他研究 者的關切,有一位研究行星間物質的專家,Donald Brownlee認為,外型上的相似性在研究生命證 據方面,是非常薄弱的證據,不能光靠顯微鏡下觀察到的形狀,就能解開是否有生命現象存在的 問題。

McKay等人提出微體化石的說法,是依據他們在場發射掃描電子顯微鏡(FE-SEM,field-emission scanning electron microscope) 下所見的影像,該影像顯示長條狀、有櫛板的結構,看來像一條小 蟲。FE-SEM的解析度比一般的掃瞄式電子顯微鏡更好,可以看得更清楚;現在,Bradley等人也 使用FE-SEM來觀察ALH84001隕石上的組織,他們在該隕石的裂縫中發現了輝石和碳酸鹽礦物, 並解釋在FE-SEM的視野下,礦物組織會被誤認為微體化石的原因。

Bradley提出兩個可能的原因。第一:SEM的樣品通常會需要蒸鍍上一層金屬薄膜,以防電子造 成樣品帶電而模糊了整個視野,但是某些金屬(包括McKay等人使用的金-鈀混合物)會使樣品 改變組織,變圓滑,甚至造成像虫體的櫛板。第二:觀察的角度會影響結果,當他們從某個角度 觀察時,那些延伸出來的礦物組織看來就像是小蟲一樣;當他們觀察數個順向排列的礦物時,看 來就像一整群小蟲,就跟McKay去年發表的微細化石一樣。

McKay和他的同事們可不這麼認為,他們認為他們可以區別這兩者;礦物組織的順向排列非常 整齊,而且分佈範圍很廣;但是,微細化石的排列比較不整齊,可能會有重疊或彼此遠離的情 形,有些甚至彎曲成S形。Thomas-Keprta (McKay的同事之一)說,不能因為Bradley等人沒有找到 微體化石就認為它們不存在。但是,Bradley對上述的辯解又提出反駁;他堅持他們的看法,認 為所謂微體化石的確是非生命物質組成,這些物質偽裝得非常好,甚至也有S形。

究竟誰是誰非呢?Bradley的研究說明確實有很像微體化石的非生命物質存在,但他不能證明 McKay所發表的獨特組織是真的微體化石或是人為過程(例如樣品蒸鍍金屬膜所導致);要解決這 個爭論還需要更多的研究成果出現,或者,火星生命的存在與否,將會是個解不開的謎,而永遠 督促著科學家的研究。

參考資料:Kerr, R. A. (1997) Putative Martian Microbes Called Microscopy Artifacts, SCIENCE,Vol. 278, p. 1706~1707.


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