慧星撞地球—連環撞!雙響炮!

在電影"慧星撞地球(Deep Impact)"裡面,一個巨大的小行星(asteroid)撞進地球已經是夠悽慘的了,但是一個新的災難片劇本可能會是"double impacts"—兩顆慧星(小行星)連環撞。天文學家從對小行星的觀測所得的最新資料,顯示出是有這個可能性,兩顆小行星近乎同時撞擊地球。

從地表上殘留的隕石撞擊遺跡,我們可以找到成對的隕石坑 雖然是個間接的證據,但這暗示著是否可能有兩顆小行星成對的撞擊地球。1970年代末期,天文學家觀測恆星時,發現當有小行星通過恆星的正前方時,會使恆星的光被遮蔽而閃爍一下,然而他們發現會有多閃一下的情形,意謂著通過恆星前方的小行星緊跟著一個親密的伴侶。小行星有"伴星"的直接證據則是到1993年伽利略太空船飛越直徑56公里的小行星Ida時,拍攝到在100公里外環繞著Ida運行的另一顆小行星Dactyl(直徑1.5公里), 亦即Dactyl為Ida之衛星。而最新的證據,則是從地表的觀測,發現在小行星Eugenia(直徑214公里)旁邊圍繞著一顆很有份量的"伴星"(直徑15公里)。1998年11月,在美國科羅拉多州Southwest Research Institute的天文學家W. Merline和他的同事利用在夏威夷Mauna Kea的3.5公尺直徑天文望遠鏡將距離Eugenia 1200公里遠之"伴星"解析出來。

由於上述的發現,顯示一顆小行星也可以有衛星,這兩口子自然是同進退,如果要撞擊地球,必然是一前一後,來一個連環撞,我們在地表上所見緊鄰相依的兩個大隕石坑,由這種成對的小行星連環撞擊所造成的可能性也就大為增加了。因此,下次要蓋一個防範隕石轟炸的"防空避難所"(裡面要住100萬人),一定要設計成能禁得起雙重轟炸的結構。

參考資料:

Kerr, R. A. (1999) Asteroids form rocky relationships. Science 284, 1099-1100.


回最新資訊